Amplificadores personales y audífonos: entrevista a Todd Ricketts, Ph.D.

Hace unas semanas publicamos un artículo donde reflexionábamos sobre cómo el precio influye en la compra de audífonos y sobre el impacto que los amplificadores personales (OTC) pueden tener en el campo de la corrección auditiva. Aunque de momento en España los audífonos deben ser vendidos a través de un profesional titulado, este es un tema que preocupa al sector de la audiología protésica.

Para resolver inquietudes acerca de esta nueva situación que se avecina en cuanto a la venta de audífonos se refiere, nos reunimos con el Dr. Todd Ricketts, director del laboratorio de investigación en audífonos Dan Maddox de la Universidad de Vanderbilt, para entrevistarle y conocer su opinión sobre algunos puntos clave en este tema.

Charlando con él, nos explica cómo desde el 2015 varias instituciones estatales de Estados Unidos han emitido una serie de informes recomendando la creación de una categoría de audífonos que puedan ser vendidos sin prescripción de un audiólogo. Estas instituciones también han solicitado  la relajación de la normativa que regula los amplificadores personales. En 2017 se ha aprobado una ley que permite a la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) crear una categoría nueva de audífonos en la que puedan ser etiquetados como soluciones para personas con hipoacusia leve y moderada (estos se denominan “over the counter hearing aids” u OTC). En esta ley también se contempla la posibilidad de que los OTC puedan ser vendidos sin la mediación de un profesional.

Auris Scientia: ¿Cuál es la diferencia entre amplificadores personales (PSAPs), audífonos sin prescripción (OTC), y audífonos?

Todd Ricketts: Los PSAPs incluyen un amplio abanico de amplificadores personales, con un rango muy amplio de precios. Los PSAPs incluyen dispositivos que cuestan desde 10€ hasta otros que cuestan 500€. La diferencia entre OTC y los PSAPs de gama alta es básicamente el etiquetado. Uno está catalogado para personas con pérdida de audición y otro para personas con audición normal. La diferencia entre un audífono básico y un OTC son los servicios asociados, no el dispositivo. Creo que este es uno de los puntos más complicados y confusos para los pacientes. La idea detrás de los OTC es un modelo de venta directa al consumidor, sin servicios. Muchos de nosotros, como audiólogos, creemos que hay opciones entre un modelo puro de OTC (sin interacción de un profesional), y un modelo que incluya todos los servicios. Hacia ahí es donde esperamos dirigirnos.

“¿Es posible que haya personas que compren amplificadores y no adquieran servicios? Probablemente. No creo que esas personas vayan a obtener el mejor resultado posible, pero puede que estén conformes con ello”

AS: ¿Cómo influye el precio en la adquisición de audífonos?

TR: Está claro que el precio es un obstáculo para algunos pacientes, la pregunta es para cuántos. En las encuestas de Kochkin en 2007 se concluyó que el 60% de las personas indicaron que costear los audífonos era un gran obstáculo para adquirirlos, y creo que aproximadamente otro 16% dijo que era un obstáculo relativamente importante. Dado el precio de los audífonos y los ingresos de la gente,  el precio es definitivamente un impedimento para una parte de los pacientes.

AS: Algunos países como Inglaterra, cuyo sistema de salud proporciona audífonos sin coste a los pacientes con pérdida de audición, tienen un mayor porcentaje de personas con  audífonos, ¿es esto una tendencia común?

TR: Mirar a algunos países europeos cuyos sistemas de salud proporcionan audífonos gratuitamente a los pacientes nos da una idea sobre hasta que punto el precio es una barrera. La penetración de mercado en Estados Unidos está entorno al 20-25%. En países donde los audífonos están disponibles para todos y son gratuitos (gracias a los sistemas públicos de salud) la penetración de mercado oscila solo entorno a un 40-45%. Además, muchos de los pacientes que no adquieren audífonos son los que presentan una hipoacusia de leve a moderada. Una razón por la que parecen no utilizar audífonos es porque dicen que no tienen suficiente pérdida de audición como para necesitarlos.

Creo que estos dos factores dejan claro que el coste es un obstáculo, pero no es la única razón por la que la gente no compra audífonos. Creo que si los audífonos fueran gratis no veríamos a más de la mitad de los pacientes adquiriéndolos.

AS: ¿Pueden los OTC ser perjudiciales para la audición de sus usuarios?

TR: Alguien con hipoacusia moderada-profunda que utilice OTC no va a obtener tanto beneficio como el que obtendría a través de servicios profesionales. Eso es algo preocupante, pero francamente para mí no es la preocupación más importante, porque podríamos etiquetar adecuadamente estos equipos y decirle al paciente “oiga, puede que este no sea el producto adecuado para usted, si cree que no está teniendo un resultado adecuado, consulte a un profesional”.

“Creo que haber sido transparentes con lo que el paciente obtiene cuando compra un audífono y los servicios asociados es algo que nos habría hecho un favor hace cincuenta años”

El problema más grande puede ocurrir cuando haya personas con audición normal oyendo a un volumen elevado durante todo el día. Creo que existe la posibilidad de que haya personas con audición normal que trabajen en un entorno ruidoso o estén expuesto a mucho ruido recreacional, que utilicen estos dispositivos (que pueden tener una salida de 85 o incluso 135 dB). Ese es el tipo de equipos por los que estoy realmente preocupado. Creo que ser conservadores y limitar la salida de estos equipos es importante para que alguien con audición normal no se provoque una pérdida de audición por utilizar estos dispositivos.

AS: ¿Se podría utilizar la desvinculación de los servicios profesionales del audífono como una opción para ofrecer a los pacientes opciones de corrección auditiva más asequibles?

TR:Creo que el término desvinculación puede tener diferentes significados para diferentes personas. Cuando yo hablo de desvinculación no me refiero a que el paciente pueda elegir y escoger sus servicios. Creo que los servicios tienen que estar vinculados a un dispositivo, pero también creo en la transparencia y en saber lo que estás adquiriendo en un paquete. Creo que podría haber diferentes niveles de servicio dependiendo del grado de hipoacusia y las necesidades del paciente. Creo que podría existir un modelo en el que podríamos ser más coste-efectivos, siendo en primer lugar trasparentes con lo que nuestro paciente está pagando y, en segundo lugar, ofreciendo dos o tres niveles de servicio dependiendo en el grado de la hipoacusia.

Por tanto, si existe una hipoacusia leve o moderada tendríamos un paquete de servicios limitados que ofrecer a los pacientes y cobrarles una tarifa de adaptación menor. Podríamos hacerlo incluso más coste-efectivo con OTC y servicios más limitados. ¿Es posible que haya personas que compren equipos y no adquieran servicios? Probablemente. No creo que esas personas vayan a obtener el mejor resultado posible, pero puede que estén conformes con ello, y esto puede ser correcto si existe la suficiente protección.

AS: Los audífonos tienen el mismo precio cuando se venden siguiendo buenas prácticas que cuando se venden sin una evaluación completa ni ajustes con medidas en oído real, y esto puede allanar el camino para los OTC, ¿qué estamos haciendo mal? ¿cómo podemos hacer que los pacientes vean la diferencia?

TR: Esto es, bajo mi punto de vista, parte de lo que nos ha llevado hasta donde estamos ahora mismo. Creo que haber sido transparentes con lo que el paciente obtiene cuando compra un audífono y los servicios asociados es algo que nos habría hecho un favor hace cincuenta años. No lo dejamos claro, no fuimos transparentes, pero, de algún modo, la irrupción de los OTC puede ayudarnos.

Si ofrecemos y explicamos los diferentes servicios y paquetes y la gente lo entiende, no pagarán el precio de los audífonos si no obtienen servicios con ello, porque en tal caso sencillamente comprarán un OTC.

AS: ¿Cuál cree que va a ser el impacto de la mayor oferta de sistemas de amplificación personal (PSAPs y OTC)?

TR: Mi sensación es que esto tendría como mucho un impacto leve o moderado en el mercado tradicional porque la gente valora los servicios profesionales, particularmente aquellos pacientes que ya utilizan audífonos y quieren seguir disfrutando de los servicios profesionales.

AS: En países como España, donde existe menor penetración de mercado, ¿hay mayor riesgo de que el uso de PSAPs y OTC se extienda con mayor facilidad?

TR: Desde luego puede haber un riesgo mayor. Creo que va a haber más empuje en países así para utilizar más ganancia y salida en los PSAPs y OTC. Existe el riesgo de sobre-amplificación en personas que no tienen suficiente grado de hipoacusia y existe un riesgo aún mayor de que haya personas sin la suficiente amplificación porque han adquirido un OTC.

AS: Muchas gracias doctor por su tiempo.


Sobre el Dr. Ricketts:
Todd A. Ricketts, PhD. Es profesor y vicepresidente del departamento de ciencias de la audición y el lenguaje del centro médico de la Universidad de Vanderbilt. También es el director del laboratorio de investigación en audífonos Maddox. Ha publicado más de 100 artículos, libros y capítulos de libros, y ofrecido más de 300 de presentaciones nacional e internacionalmente. Es miembro de ASHA y ha sido presidente del consejo de revisiones de Vanderbilt, editor asociado de JSLHR y miembro del consejo de dirección de la Asociación Americana de Audiología (AAA). Además, el Dr. Ricketts imparte clases y es tutor en la Universidad de Vanderbilt.


 

3 Comments on “Amplificadores personales y audífonos: entrevista a Todd Ricketts, Ph.D.

  1. Qué gran entrevista. La profesión de audiología en los Estados Unidos está realmente preocupada por la introducción de OTC. De hecho, los OTC cambiarán el mercado de audífonos, pero para mejor. Como se mencionó en la entrevista, los OTC deben alentar la desvinculación de servicios, lo que aumentará la transparencia. Como profesionales, debemos ajustar al cambio, no resistirlo.

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  2. Pingback: Congreso AEDA 2018 – Auris Scientia

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