Estudio sobre plasticidad del córtex auditivo en casos de ceguera congénita

Es ampliamente conocida la alta capacidad que muestran los individuos con ceguera congénita a la hora de llevar a cabo tareas auditivas. Por ejemplo, es bien sabido que individuos invidentes muestran mejores habilidades musicales, así como de seguimiento de objetos en movimiento en el espacio auditivo que individuos videntes.

Es igualmente conocido que la deprivación sensorial congénita ocasiona que el cerebro se organice de forma distinta a cuando todos los sentidos están intactos. La gran capacidad plástica del cerebro durante los primeros años de vida ocasiona que áreas cerebrales que normalmente se destinan a procesar una modalidad sensorial (i.e., visión), al no recibir estimulación como consecuencia de una discapacidad sensorial (i.e., ceguera), se especialicen en el procesamiento de información de otra modalidad sensorial (i.e., información auditiva). De este modo, se ha encontrado que individuos con ceguera congénita, muestran activación del córtex visual durante tareas de procesamiento auditivo, lo cual no sucede en individuos videntes.

Hasta ahora se creía que esta especialización de áreas cerebrales en el procesamiento de una modalidad sensorial distinta a la inicialmente programada evolutivamente, era la única razón que explicaba que individuos con ceguera congénita mostrasen tener unas habilidades auditivas mas desarrolladas que individuos videntes.  Sin embargo, un estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Washington (Seattle, USA) y la Universidad de Oxford (Reino Unido), el cual ha sido publicado recientemente en el Journal of Neuroscience, ha encontrado que podría haber otro mecanismo cerebral que explicase estas diferencias. Este estudio encontró que en casos de individuos con ceguera congénita, no solo se produce una reorganización de áreas visuales del cerebro, sino que además el córtex auditivo de estos individuos se organiza de forma distinta al de individuos videntes. Concretamente, encontraron que el córtex auditivo de individuos invidentes mostró una mejor sincronización neuronal que el de individuos videntes al diferenciar pequeños cambios en las frecuencias del sonido. Esto además se relacionó con una mayor capacidad de los individuos invidentes a la hora de discriminar las frecuencias del sonido en una tarea auditiva que los individuos videntes.

Este es el primer estudio que muestra que la ceguera congénita podría originar cambios en la córtex auditivo además de en el córtex visual. Esto dos factores juntos podrían explicar las excepcionales habilidades auditivas mostradas por individuos invidentes. Intuitivamente uno puede imaginar la necesidad que pueden tener individuos invidentes de desarrollar unas excepcionales habilidades de representación del sonido, ya que de ellas depende su adaptación al entorno. Esto no es tan necesario en una persona vidente, ya que puede utilizar la visión para representar la realidad. Este estudio proporciona un ejemplo magnífico de cómo el desarrollo de habilidades sensoriales en el cerebro joven depende en gran medida del entorno en el que los niños se desarrollan y de cómo el cerebro, gracias a sus propiedades plásticas, optimiza su funcionamiento en función de la estimulación que recibe de los sentidos.

Referencia artículo

Huber, E., Chang, K., Alvarez, I., Hundle, A., Bridge, H., & Fine, I. (2019). Early blindness shapes cortical representations of auditory frequency within auditory cortex. Journal of Neuroscience, 39(26), 5143-5152.

Enlace al artículo: https://www.jneurosci.org/content/39/26/5143.abstract

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